Los bancos de alimentos de todo el país están experimentando una escasez crítica de voluntarios, ya que la variante omicron asusta a las personas y las aleja de sus turnos habituales, y las empresas y escuelas que suministran regularmente a grandes grupos de voluntarios están cancelando su participación por temor al virus.

El resultado final en muchos casos ha sido un importante aumento en el gasto de los bancos de alimentos en un momento en que ya están lidiando con mayores costos de los alimentos debido a la inflación y los problemas de la cadena de suministro.

“Los bancos de alimentos dependen de los voluntarios. Así es como mantenemos los costos bajos”, dijo Shirley Schofield, directora ejecutiva del Banco de Alimentos del Norte de Alabama. “El trabajo todavía se hace, pero a un costo mucho mayor”.

 

La magnitud del problema se destacó la semana pasada durante el feriado nacional del Día de Martin Luther King Jr., cuando muchos bancos de alimentos han organizado tradicionalmente campañas masivas de voluntarios como parte de un día de servicio.

Michael Altfest, director de participación comunitaria del Banco de Alimentos Comunitario del Condado de Alameda en Oakland, California, lo llamó “sin falta, nuestro mayor evento voluntario del año”.

Pero muchos bancos de alimentos optaron por cancelar sus planes este año o continuaron con números radicalmente más bajos que los años previos a la pandemia.

Altfest dijo que el evento King Day de su banco de alimentos atrajo a 73 personas repartidas en dos turnos, cuando años anteriores habían atraído a más de 200 personas con todos los espacios para voluntarios reservados antes del día de Año Nuevo. El banco de alimentos no intentó un evento el año pasado.

En Tallahassee, Florida, los planes para un evento dirigido por voluntarios en las vacaciones se cancelaron abruptamente cuando todos los voluntarios se retiraron. Schofield dijo que los ejecutivos de su banco de alimentos en Huntsville, Alabama, están debatiendo si reducir las distribuciones de sus despensas móviles de alimentos porque simplemente no tienen suficientes cajas de alimentos empacadas por voluntarios para repartir.

La escasez de voluntarios no es universal.

Michael Manning, del Greater Baton Rouge Food Bank en Louisiana, dijo que su número de voluntarios se ha mantenido fuerte y que su evento del Día de MLK se desarrolló normalmente con dos turnos de más de 50 personas.

Pero varios bancos de alimentos han informado una dinámica similar: voluntarios mínimos durante la mayor parte de 2021, luego un aumento el otoño pasado hasta noviembre y diciembre antes de caer por un precipicio en enero.

Los bancos de alimentos generalmente usan voluntarios para clasificar las donaciones y empacar cajas de productos listos para su distribución. Es una práctica común hacer arreglos para que empresas o escuelas locales envíen grandes grupos de voluntarios, pero eso ha dejado al sistema vulnerable a que esas instituciones se retiren todas a la vez.

En el banco de alimentos Second Harvest of the Big Bend en Tallahassee, Florida, el número de voluntarios se ha mantenido sólido durante el aumento de omicron. Pero la directora ejecutiva, Monique Van Pelt, dijo que se vio obligada a cancelar sus planes del Día de MLK porque todos los voluntarios provenían de un solo socio corporativo que “no creía que fuera seguro para ellos reunirse como grupo en espacios tan reducidos”.

Jamie Sizemore había planeado 54 voluntarios de tres grupos corporativos en el banco de alimentos Feeding America, Kentucky’s Heartland en Elizabethtown, Kentucky. Pero dos grupos cancelaron y el tercero envió menos de la mitad de su número prometido.

“Logramos recoger a algunas personas de última hora para un total de 12 voluntarios para el día”, dijo Sizemore, el director ejecutivo. Agregó que un contingente a largo plazo de ocho miembros de la Guardia Nacional de Kentucky asignados con frecuencia ayuda a llenar los vacíos de voluntarios.

Incluso el trabajo voluntario al aire libre, con un riesgo de exposición aparentemente menor que el trabajo de almacén, se ha visto afectado.

En Irvine, California, el Second Harvest Food Bank del Condado de Orange ha lanzado un ambicioso proyecto agrícola en 45 acres de tierra proporcionada por la Universidad de California. Hasta ahora, se han sembrado 22 acres con repollo y brócoli, y es tiempo de cosecha. El plan fue concebido con la intención de utilizar hasta 300 voluntarios por semana, organizados en grupos de socios corporativos como Disney. Pero la mayoría de las organizaciones asociadas han suspendido sus campañas de voluntariado en medio de la oleada de omicron.

“Es un fastidio porque es una gran experiencia al aire libre”, dijo Claudia Keller, directora ejecutiva del banco de alimentos. “Estamos cruzando los dedos para que esto sea algo a corto plazo. Sabemos que muchos de los voluntarios están ansiosos por salir”.

La repentina ausencia de trabajo voluntario obliga a la mayoría de los bancos de alimentos a optar por opciones más caras. Cuando la granja se queda sin voluntarios, se emplean trabajadores asalariados.

En el Banco de Alimentos del Área de la Capital en Washington, D.C., la directora ejecutiva Radha Muthiah tiene que pedir camiones llenos de cajas preempacadas de productos mixtos para distribuir porque no hay suficientes voluntarios para empacar.

“Cuando está preempacado, eso tiende a aumentar el precio significativamente”, dijo Muthiah.