Lindsay Perry, Auditora General de Arizona.

Arizona se apropió indebidamente de más de $20 millones en dólares federales de COVID-19 en los primeros meses de la pandemia y se regalaron otros $1.6 mil millones en reclamos fraudulentos, concluyeron los auditores estatales en un informe.

La Oficina del Auditor General de Arizona emitió el miércoles un informe a los legisladores que detalla cómo el gobernador Doug Ducey aprobó $22 millones en “costos inadmisibles” que no se incurrieron en respuesta a la emergencia de salud pública de COVID-19 según lo definido por las regulaciones federales.

La Oficina del Gobernador permitió que el estado entregue ese dinero a las agencias estatales para pagar $19 millones en costos de nómina incurridos antes del 1 de marzo de 2020 y los $3 millones restantes fueron para reembolsar a los gobiernos locales con el mismo propósito.

La auditoría solo examinó el año fiscal 2020, que finalizó el 30 de junio de ese año; los auditores ya están recopilando información para la totalidad del año fiscal 2022, que vence más adelante este año.

También se descubrió previamente que Ducey gastó $400 millones para aumentar los salarios de las agencias estatales y otros empleados del gobierno, lo que a su vez inyectaría dinero en el fondo operativo general del estado para compensar el gasto.

Esta nueva indiscreción de la oficina de Ducey es una de una serie de gastos cuestionables de alivio pandémico por parte del gobernador. En un caso, el estado está peleando en los tribunales por cómo Ducey dirigió la ayuda federal para las escuelas solo a los distritos escolares que no tenían mandatos de máscaras, reteniendo la ayuda de aquellos que requerían que los estudiantes y el personal usaran máscaras en el campus. Y se reservó dinero adicional de alivio de COVID-19 para financiar vales escolares para los padres que sacaron a los estudiantes de las escuelas para evitar los mandatos de máscaras.

Desde entonces, Ducey firmó un proyecto de ley que prohíbe los mandatos de mascarillas en las escuelas.

La auditora general Lindsay Perry y su equipo le dijeron a un panel legislativo esta semana que la oficina de Ducey ha trabajado con las agencias estatales y los gobiernos locales para “reemplazar los $22.4 millones en costos no permitidos con costos permitidos en los que incurrió el estado durante el año fiscal 2020”.

Si bien los auditores notaron los $ 1.6 mil millones en fraude de desempleo en el informe, los problemas que enfrentó el Departamento de Seguridad Económica para combatir el fraude durante la pandemia y con su sistema de beneficios de desempleo ya eran conocidos.

Y el total, que solo incluye el dinero recibido de los federales y gastado hasta el 30 de junio de 2020, es menos de la mitad de lo que se entregó a los estafadores de desempleo: la agencia fue estafada con otros aproximadamente $ 2 mil millones en reclamos fraudulentos hasta el 4 de septiembre de 2021. Ese fraude podría haberse evitado en gran medida, pero no fue porque DES “no implementó todas las verificaciones de identidad críticas u otras medidas antifraude antes de pagar los beneficios del seguro de desempleo (UI) de la Ley CARES federal”, señala el informe.

El auditor general tiene la tarea de investigar cómo están gastando el dinero de los contribuyentes y brindan recomendaciones para mejorar; Perry insistió en que ella y su personal se mantienen al margen de la “política” y dejaran que los legisladores estatales tomen las decisiones.