Cuando Manny Bañuelos llegó al montículo en el Yankee Stadium el viernes por la noche, muchos años después de que ese famoso sueño pareciera haberse escapado de él, el receptor José Treviño ofreció un mensaje simple.

“Hola hombre, bienvenido a casa”, recordó haber dicho Treviño. “Aquí es donde se supone que debes estar. Aquí es donde estás ahora. Disfrútala.”

Anteriormente un promocionado prospecto de los Yankees de Nueva York, Bañuelos finalmente tuvo la oportunidad de lanzar con el uniforme a rayas 14 años después de unirse a la organización por primera vez y siete años después de que lo canjearan. Luego de paradas en México y Taiwán, el zurdo de 31 años lanzó en las mayores por primera vez desde 2019, lanzando dos entradas en relevo de Gerrit Cole en la victoria de los Yankees por 13-0 sobre los Tigres de Detroit.

“Esto es increíble”, dijo Bañuelos. “Esto es enorme para mí. He estado esperando esto por mucho tiempo”.

Nueva York firmó al talentoso lanzador mexicano semanas después de cumplir 17 años en 2008, y las grandes esperanzas de Yankee Universe rápidamente cayeron sobre sus hombros. Representó a Nueva York en el All-Star Futures Game de 2009 y ocupó un lugar destacado en las listas de jugadores de ligas menores prometedores. En 2011, el taponero Mariano Rivera declaró a Bañuelos como el mejor lanzador prospecto que jamás había visto.

 

Pero luego Bañuelos se desgarró el UCL en su codo izquierdo, lo que provocó una cirugía Tommy John que le costó casi dos temporadas completas. Nunca superó la Triple-A con los Yankees, quienes lo cambiaron a Atlanta en 2015.

Llegó a las mayores ese año con los Bravos, pero resultó lesionado e ineficaz. Después de tres temporadas más en Triple-A, lanzó 16 juegos para los Medias Blancas en 2019 y volvió a fracasar.

Expulsado de la pelota afiliada, pasó los últimos dos veranos con los Fubon Guardians de la Liga de Béisbol Profesional de China de Taiwán y jugó pelota de invierno en México. También representó a su país de origen en los Juegos Olímpicos de Tokio el verano pasado.

El objetivo siempre fue volver a las mayores, y fue una elección fácil unirse a los Yankees esta primavera en un acuerdo de ligas menores cuando se presentó la oportunidad. Finalmente saludable, llamó la atención en el entrenamiento de primavera, luego dominó con Triple-A Scranton/Wilkes-Barre. Las lesiones abrieron un lugar en el bullpen y Nueva York ascendió a Bañuelos al gran club el 26 de mayo.

“Crecí como fanático de los Yankees”, dijo. “Cuando me dieron la oportunidad de estar aquí, fue genial para mí. Estaba muy triste cuando me fui, y luego, también, ya sabes, estoy muy agradecido con el equipo, con la organización, por darme la oportunidad de volver”.

Su llegada coincidió con una racha dominante de la rotación de Nueva York, dejando poco que hacer para el bullpen, pero Bañuelos vio llegar su oportunidad el viernes por la noche. En la quinta entrada, los Yankees tenían una gran ventaja y Cole estaba trabajando en un juego perfecto. Si la oferta de Cole terminaba y cuando terminara, Bañuelos pensó que el resto del trabajo de limpieza sería suyo.

Cole permitió dos hits en el séptimo, y en el siguiente inning el manager Aaron Boone convocó a Bañuelos.

Se detuvo detrás del montículo para empaparse del momento antes de ponerse a trabajar.

“He estado en muchos equipos diferentes”, dijo. “He lanzado en diferentes países. Fue un gran momento. Quería disfrutar ese momento antes de empezar a lanzar. Y solo dije, gracias a Dios”.

Permitió un hit y ponchó a uno mientras cerraba una combinación de tres hits con Cole, quien ocupó dos lugares por delante de él en la lista de los 100 mejores prospectos de MLB.com en 2012: Cole fue 11° y Bañuelos 13°.

“Esa fue la parte más genial de la noche”, dijo Cole.

La esposa y la hija de Bañuelos estaban en las gradas, y él se quedó con la primera pelota que lanzó el viernes como recuerdo. Planea ponerlo en un estante entre pelotas que había autografiado por Rivera y Derek Jeter durante su primera etapa con la franquicia.

“Lanzar aquí en el Yankee Stadium con este uniforme es increíble”, dijo. “No sé si alguien tenía esta historia, pero no lo creo. Porque, sabes, creo que todos saben sobre mí, sobre lo que sucedió hace 10 o 12 años. Lo he dicho antes, ha sido un largo viaje para lograr este objetivo”.

El logro no pasa desapercibido para los compañeros de equipo. Treviño está a menos de dos semanas de su propio momento de pellizcarme a rayas, cuando entregó un hit en el cumpleaños de su difunto padre en el Yankee Stadium, tal como solía hablar su padre, amante de los Bronx Bombers, cuando practicaban en el patio interior.

“Historias como esa, recorren un largo camino no solo para los muchachos, sino también para los niños de todo el mundo”, dijo Treviño sobre Bañuelos. “Tal vez no estés donde se supone que debes estar ahora, pero más adelante, eso no significa que no puedas volver”.