Lionel Messi estaba de pie con las manos en las caderas cerca del círculo central, con cara de piedra mientras los jubilosos jugadores de Arabia Saudita corrían en todas direcciones a su alrededor después de lograr una de las mayores sorpresas de la Copa del Mundo contra Argentina.

Los campeones sudamericanos y uno de los favoritos del torneo cayeron el martes 2-1 contra el segundo equipo peor clasificado en la Copa del Mundo en un comienzo desalentador en la búsqueda de Messi por ganar el único título importante que se le ha escapado.

Cuando se le preguntó cómo se sentía después de un comienzo doloroso en su quinta Copa del Mundo récord para Argentina, Messi dijo: “¿La verdad? Muerto. Es un golpe muy duro porque no esperábamos empezar de esta manera”.

El regreso de Arabia Saudita se une a la lista de otras sorpresas importantes de la Copa del Mundo: la victoria de Camerún por 1-0 sobre un equipo de Argentina dirigido por Diego Maradona en el partido inaugural de la Copa del Mundo de 1990; la victoria 1-0 de Senegal sobre el campeón defensor Francia 1-0 en el partido inaugural del torneo de 2002; o Estados Unidos venciendo a Inglaterra por el mismo marcador en 1950.

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“Sabemos que la Copa del Mundo es así”, dijo el técnico argentino Lionel Scaloni. “A veces puedes aplastar a los oponentes y, en un par de jugadas, estás perdiendo”.

Eso resumió el patrón de un partido que comenzó con Messi dándole la ventaja a Argentina, convirtiendo tranquilamente un penal en el minuto 10 para su 92° gol internacional. Tenía todas las características de una victoria de rutina para los campeones defensores de la Copa América, que estaban en una racha invicta de 36 partidos, uno menos que el récord en el fútbol internacional.

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No resultó de esa manera.

Los goles de Saleh Alshehri y Salem Aldawsari en un lapso de cinco minutos a principios de la segunda mitad dieron a los saudíes un resultado histórico en la primera Copa del Mundo organizada en el Medio Oriente. Su mayor victoria anterior fue 1-0 sobre Bélgica en la Copa del Mundo de 1994, asegurada con un histórico gol individual de Saeed Al-Owairan.

“Todas las estrellas se alinearon para nosotros”, dijo el entrenador de Arabia Saudita, Herve Renard. “Hicimos historia para el fútbol saudí”.

Messi, de 35 años, que juega en su quinta, y probablemente la última, Copa del Mundo con Argentina, se rascó un costado de la cabeza y estrechó la mano de un miembro del cuerpo técnico saudí después del pitido final.

Caminó hacia el túnel con un grupo de otros jugadores argentinos y lucía abatido, una escena demasiado familiar para el siete veces jugador mundial del año que aún no ha ganado el premio final del fútbol.

“Nos enfrentamos a dos finales ahora”, dijo el delantero argentino Lautaro Martínez, mirando hacia los partidos restantes del grupo contra México y Polonia. “Lo arruinamos en la segunda mitad”.

La improbable victoria de un equipo formado íntegramente por jugadores saudíes quedó sellada con una voltereta de Aldawsari, que derribó un balón alto justo dentro del área penal, pasó por encima de Nahuel Molina con la ayuda de un rebote y regateó a Leandro. Paredes y condujo un potente disparo al ángulo más alejado a los 53.