El papa emérito Benedicto XVI, el tímido teólogo alemán que trató de despertar el cristianismo en una Europa secularizada pero que siempre será recordado como el primer pontífice en 600 años en renunciar a su cargo, murió el sábado. Tenía 95.

Benedicto sorprendió al mundo el 11 de febrero de 2013, cuando anunció, en su típico latín suave, que ya no tenía la fuerza para dirigir la Iglesia católica de 1.200 millones de personas que había dirigido durante ocho años a través del escándalo y indiferencia.

Su dramática decisión allanó el camino para el cónclave que eligió al Papa Francisco como su sucesor. Luego, los dos papas vivieron uno al lado del otro en los jardines del Vaticano, un arreglo sin precedentes que preparó el escenario para que los futuros “papas eméritos” hicieran lo mismo.

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Y ahora Francisco celebrará la misa fúnebre de Benedicto el jueves, la primera vez en la era moderna que un papa actual elogiará a uno jubilado.

Una declaración del portavoz del Vaticano, Matteo Bruni, dijo el sábado por la mañana que: “Con tristeza les informo que el Papa Emérito Benedicto XVI murió hoy a las 9:34 en el Monasterio Mater Ecclesia en el Vaticano”.

El cuerpo de Benedicto XVI estará en exhibición pública en la Basílica de San Pedro a partir del lunes para que los fieles presenten sus respetos finales. La solicitud de Benedicto XVI fue que su funeral se celebrara solemnemente pero con “simplicidad”, dijo Bruni a los periodistas.

El excardenal Joseph Ratzinger nunca quiso ser Papa, planeando a los 78 años pasar sus últimos años escribiendo en la “paz y tranquilidad” de su Bavaria natal.

En cambio, se vio obligado a seguir los pasos del amado San Juan Pablo II y dirigir la iglesia a través de las consecuencias del escándalo de abuso sexual clerical y luego un segundo escándalo que estalló cuando su propio mayordomo robó sus documentos personales y se los dio a un periodista.

Ser elegido Papa, dijo una vez, se sintió como si le hubieran caído encima una “guillotina”.

Sin embargo, emprendió el trabajo con una visión resuelta para reavivar la fe en un mundo que, se lamentaba con frecuencia, parecía pensar que podía prescindir de Dios.

“En vastas áreas del mundo hoy, hay un extraño olvido de Dios”, dijo a 1 millón de jóvenes reunidos en un vasto campo para su primer viaje al extranjero como Papa, a la Jornada Mundial de la Juventud en Colonia, Alemania, en 2005. “ Parece que todo sería igual incluso sin él”.

Con algunos movimientos decisivos, a menudo controvertidos, trató de recordar a Europa su herencia cristiana. Y colocó a la Iglesia Católica en un camino conservador y tradicionalista que a menudo alienó a los progresistas. Relajó las restricciones sobre la celebración de la antigua misa en latín y tomó medidas enérgicas contra las monjas estadounidenses, insistiendo en que la iglesia se mantuviera fiel a su doctrina y tradiciones frente a un mundo cambiante.

Fue un camino que en muchos sentidos fue invertido por su sucesor, Francisco, cuyas prioridades de clemencia sobre la moral enajenaron a los tradicionalistas que habían sido tan consentidos por Benedicto.