Crisis por falta de choferes escolares

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La semana pasada, un distrito de Florida dijo que se vio obligado a cortar las rutas de los autobuses escolares debido al problema actual de reclutar y retener a los conductores. Miles de esos estudiantes de secundaria perderán sus viajes en autobús este otoño.

Desde California e Iowa hasta Virginia y Florida, las escuelas tienen que tomar decisiones difíciles sobre cómo mantener las ruedas del autobús dando vueltas y vueltas.

“Durante más de 80 años, hemos estado utilizando una especie de solución de tránsito única que se adapta a todos de un autobús escolar amarillo”, dijo Emily Anne Gullickson, fundadora y directora ejecutiva de A for Arizona.

El grupo de defensa de la educación sin fines de lucro administró recientemente un programa de subvenciones estatales, el primero en la nación, para financiar opciones alternativas de transporte para estudiantes.

“La realidad es que ha sido una barrera para muchas familias, especialmente para las familias de clase trabajadora y de bajos ingresos durante mucho tiempo. Sabemos que las familias con recursos económicos han tenido opciones de tránsito durante años. Y entonces, también es hora de que finalmente tengamos esa conversación”, dijo Gullickson.

El reclutamiento parece ser el principal problema. Según la encuesta, los bajos salarios, la jubilación anticipada y los continuos problemas de salud relacionados con el COVID siguen siendo factores contribuyentes.

Los distritos de todo el país han aumentado el pago por hora e incluso han ofrecido bonos de firma por miles.

La escasez cada vez mayor de conductores de autobuses hace que los distritos ajusten qué rutas mantener y cuántos estudiantes pueden transportar en autobús.

“Lo acabas de ver en todo el país, hubo distritos que tuvieron que volverse remotos porque no tenían conductores de autobuses. Hubo distritos que redujeron el servicio y aumentaron los límites para caminar”, dijo Joanna McFarland, directora ejecutiva y fundadora de HopSkipDrive, un servicio de transporte escolar que opera una flota de automóviles y SUV en diez estados.

“Creo que la pandemia realmente exacerbó eso”, dijo McFarland.

Las vacantes de conductores siguen sin cubrirse en todo el país, ya que los conductores de edad avanzada se jubilan en masa.

Según una encuesta recientemente publicada por HopSkipDrive, el 88 % de los encuestados dijo que la escasez de conductores de autobús es el mayor problema de transporte que enfrentan: un aumento del 10 % con respecto al año pasado. El 67% dijo que vio un vínculo directo entre el acceso al transporte y la asistencia en su distrito.

“Si no puedes ir a la escuela, no puedes aprender. Y, lamentablemente, vemos que ese ausentismo crónico tiende a afectar a nuestras poblaciones más vulnerables”, dijo McFarland.

En enero, los Departamentos de Transporte y Educación de Estados Unidos anunciaron que permitirían que los estados eximieran algunos requisitos de habilidades de CDL para ayudar a reforzar las solicitudes de conductores de autobuses escolares.

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